¿Qué otras funciones tienen los regalos y por qué surgieron?

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Según los teóricos de la elección racional, comparamos precios y compramos lo que más necesitamos. Pero la verdad es otra. Los humanos también adquirimos y usamos los regalos para cumplir con diversas funciones sociales. Incluso algunas de tipo emocional, que poco o nada tienen que ver con el valor intrínseco de las cosas.

Los animales más cercanos a nosotros, los primates, actúan de modo similar y extienden su uso al ámbito social. Los chimpancés y bonobos por ejemplo, intercambian comida, acicalamiento y ayuda. Es como si existiera un “mercado” basado en la oferta y la demanda, según afirma el primatólogo Frans de Waal.

Es decir, son sensibles a la disponibilidad e intercambian teniéndola en cuenta. Los bienes son comida o alguna herramienta principalmente, pero los servicios pueden ir desde el nombrado acicalamiento hasta la ayuda con o sin amistad. También suelen manifestarse en forma de defensa contra los depredadores o alianzas de tipo político frente a terceras partes dentro del mismo grupo.

Adrian Jaeggi, un antropólogo de la Universidad de California, llevó a cabo un estudio para responder a cuestiones relacionadas con el intercambio de regalos usando chimpancés y bonobos. Los investigadores dieron comida a grupos de ambas especies y se percataron de que para entenderlo tienes que medir a largo plazo, especialmente con chimpancés. Es como si estos últimos tuvieran en mente una hoja de cálculo excel con la que toman decisiones basándose en el historial previo de intercambios.

Además, había diferencias sobre cómo tomaban la comida e intercambiaban cada una de las dos especies. Los chimpancés iban a por ella muy confiados y el trueque se producía posteriormente, a largo plazo como he dicho. Los bonobos, por el contrario, parecían más tímidos y se acicalaban antes de tomarla, como si supieran del efecto pacificador que tiene, gracias a las endorfinas que segregamos, tanto al acariciar como al ser acariciados. A corto plazo, este sistema beneficia el intercambio entre bonobos porque disminuyen la tensión.

La conclusión del estudio de Jaeggi es que la amistad es un fenómeno muy antiguo, que surgió antes de la aparición de los seres humanos y antes de que nos separaremos de chimpancés y bonobos, hace entre 7 y 5 millones de años aproximadamente. Establecer lazos con otros miembros aumenta nuestras posibilidades de supervivencia, razón por la es lógico que haya sido favorecido por Selección Natural.

Pero no a todas las sociedades les gustan los regalos. En los famosos potlach, unos festivales anuales que celebraban los nativos norteamericanos hasta poco después de la llegada de los colonos, regalar era una forma de demostrar la riqueza y humillar a otras familias. Por si fuera poco, recibir un regalo suponía una gran deuda, casi de por vida. Por eso en algunos experimentos o juegos económicos experimentales, estos pueblos son los únicos que rechazan los regalos, como es el caso de los kwakiutl que viven en Canadá.

En la naturaleza, otros animales regalan, pero su función es muy limitada, principalmente a las crías o para atraer la atención de las hembras. Algo que ocurre con algunas especies de arañas y de aves alcedines como son el martín pescador y la cucaburra. Los machos regalan comida para ser más atractivos y demostrar que son un “partidazo”. Pero su uso extendido a la esfera social como hacemos los primates está mucho más restringido y no canjean como nosotros.

Aparte de en nuestro orden, los primates, el uso social y emocional de los regalos, junto a la reciprocidad que implican para nosotros los primates, es probable que sólo exista en cetáceos, elefantes y algunas aves muy inteligentes, como loros o córvidos, ya que requiere la habilidad mental de recordar un historial. Una capacidad y mecanismo cognitivo muy complejo que no todos los animales poseen.

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